Uno strato di roccia rosso brillante poggia sopra una tasca di roccia arancione contenente frammenti di uova fossili

Un sito nel sud-est della Mongolia suggerisce che alcuni dinosauri custodissero le loro uova, proprio come alcuni uccelli moderni.

Un sito di nidificazione di dinosauri molto ben conservato, scoperto nel deserto del Gobi, mostra che alcuni di questi animali preistorici nidificavano in gruppi e, come gli uccelli, proteggevano le loro uova. “I dinosauri sono spesso raffigurati come creature solitarie che nidificavano da sole, seppellivano le loro uova e poi se ne andavano via”, afferma Francois Therrien, paleontologo del Royal Tyrrell Museum of Paleoology vicino a Calgary, in Canada. È stato coautore di uno studio (K. Tanaka et al. Geology http://doi.org/ c8cc; 2019) pubblicato questo mese su Geology che descrive la scoperta. “Ma qui mostriamo che alcuni dinosauri erano molto più socievoli. Si sono uniti e hanno creato una colonia che probabilmente hanno protetto”, dice Therrien. La scoperta include i fossili di 15 nidi e più di 50 uova che hanno circa 80 milioni di anni. Fornisce la prova più chiara che la nidificazione di gruppo si sia evoluta prima che gli uccelli moderni si separassero dai dinosauri 66 milioni di anni fa. Alcuni uccelli e coccodrilli moderni costruiscono nidi e depongono le uova in un’area comune durante le loro stagioni riproduttive. Molti paleontologi pensano che questa “nidificazione coloniale” sia nata per la prima volta nei dinosauri come un modo per contrastare i predatori del nido, ma le prove non sono state solide, afferma Amy Balanoff, paleontologa presso la Johns Hopkins University di Baltimora, nel Maryland. Dagli anni ’80, i paleontologi hanno portato alla luce uova o nidi fossilizzati raggruppati insieme. Ma la roccia circostante rappresenta spesso diverse migliaia di anni o più, il che rende difficile per i ricercatori dire se le uova sono state deposte contemporaneamente o nello stesso posto a distanza di anni, afferma Darla Zelenitsky, paleontologa presso la Calgary University in Canada e coautore dello studio. Il sito del nido recentemente descritto è diverso. Situata nella Mongolia sud-orientale, la formazione di 286 metri quadrati contiene vivaci strati di roccia arancione e grigia. Tra queste fasce corre una sottile striscia di roccia rossa brillante che collega 15 frammenti di uova relativamente indisturbate. Alcune delle uova sferiche, di circa 10-15 centimetri di diametro, si erano schiuse e parzialmente riempite con la roccia rossa. Inondazioni da un fiume vicino hanno ricoperto il sito di nidificazione sotto un rivestimento di sedimenti e probabilmente hanno creato la linea rossa, dice Therrien. “Poiché tutto è relativamente indisturbato, probabilmente non è stato un diluvio imponente”, dice. Ma la striscia collega tutte le uova, suggerendo che i dinosauri le hanno deposte in una singola stagione riproduttiva. “Geologicamente, non credo che avremmo potuto chiedere un sito migliore”, afferma Zelenitsky. “È una storia avvincente”, afferma Balanoff, aggiungendo che i ricercatori lo sostengono con una forte analisi.
Il team è stato anche in grado di identificare il tipo di dinosauro che probabilmente era responsabile. Le trame esterne ed interne delle uova, così come lo spessore del guscio, indicano una specie di teropode non aviario, un grande gruppo che comprende dinosauri come i velociraptor e il Tyrannosaurus. I ricercatori hanno anche stimato che poco più della metà dei nidi ha avuto almeno una schiusa riuscita con successo in base al numero di uova frammentate. Questo tasso relativamente elevato rispecchia la schiusa di uccelli e coccodrilli moderni che proteggono i loro nidi, al contrario di quelli che li abbandonano o li controllano solo occasionalmente.
Daniel Barta, una paleontologa della California State University, Los Angeles, concorda sul fatto che un tasso così elevato suggerisce che alcuni dinosauri si prendessero cura dei loro nidi. Ma avverte che le uova che si sono schiuse e quelle che i predatori hanno spezzato e aperto possono spesso sembrare simili.

(Traduzione di Giovanni Cupidi da Nature)

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